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Afrique du Sud: quand le manque d’eau devient un casse-tête pour les agents de santé publique

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Dans la ville touristique du Cap, la crise d’eau inquiète au plus haut point. Les quatre millions d’habitants de la deuxième plus grande ville d’Afrique du Sud sont invités à se débrouiller avec 50 litres d’eau par personne et par jour.

Une situation qui laisse environ 2 litres par jour pour se laver les mains et se brosser les dents. Les restrictions ont incité les autorités à mettre en garde contre les risques potentiels pour la santé publique. « Nous parlons de la contamination fécale-orale de l’eau, de la nourriture et des mains … dans les établissements de santé, nous sommes tous en état d’alerte », a déclaré Virginia De Azevedo, responsable santé du district de Khayelitsha. Les gels désinfectants ne se substituent pas au lavage des mains avec de l’eau potable, ajoute-t-elle.

Pour ne pas donner de souffle à cette population, les avertissements surviennent au milieu d’un pic saisonnier de diarrhée qui se produit chaque année au Cap de février à avril, lorsque le temps plus chaud favorise la propagation des germes.

La province du Cap occidental lutte également contre la deuxième plus forte incidence de listériose en Afrique du Sud, qui souffre de la plus grande épidémie de la maladie enregistrée. Au moins 820 personnes ont été infectées et 82 sont décédées depuis le début de l’année dernière, selon les données de l’Institut national des maladies transmissibles.

La listériose, qui menace particulièrement les nouveau-nés, peut se propager à cause d’un lavage inadéquat des mains et d’un manque de rinçage soigneux des fruits, des légumes et des autres aliments crus. Les autorités préviennent que les maladies d’origine hydrique telles que le choléra, l’hépatite A et la fièvre typhoïde « deviendront probablement plus fréquentes » lorsque les habitants emmèneront l’eau dans des conteneurs contaminés.

Aussi, si la sécheresse au Cap persiste dans les mois d’hiver de l’Afrique du Sud (juin à août), la ville pourrait également voir « une transmission accrue » des virus respiratoires et d’autres infections « transmissibles par contact cutané », a expliqué Marc Mendelson, professeur de médecine et chef des maladies infectieuses à l’Université du Cap. De telles projections restent conjecturées, ajoute-t-il, car la ville n’a pas encore connu de hausse de la diarrhée chez les nourrissons par rapport aux années précédentes.

Au milieu de la crise, les habitants de Cape Town ont commencé à réutiliser l’eau restante de la vaisselle, ainsi que de l’eau tirée des sources, des puits, des forages et des réservoirs d’eau de pluie.

Au cours des dernières années, les habitants de Flint, du Michigan, de Rio de Janeiro, d’Inde et de Haïti ont tous été confrontés à des flambées de maladies qui surviennent chaque fois que les communautés souffrent d’une pénurie d’eau potable.

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